Mutig dorthin zu gehen, wo noch niemand war.

Aerojet-LogoJedes Mal, wenn ein Raumschiff, das für andere Planeten oder andere Sonnensysteme bestimmt ist, von der Erde weg rast, geht ein Teil des Staates Washington mit.

Die Saat für Washingtons Weltraumcluster wurde 1968 gesät. Ein paar Ingenieure von Boeing machten sich selbständig und gründeten eine Firma namens Rocket Research. Es dauerte nicht lange, bis sie aus ihrem ursprünglichen Platz in South Park herauswuchsen, nur einen Steinwurf von Boeings Hauptquartier entfernt. Auf der Suche nach größeren Ausgrabungen machten sie sich auf den Weg nach Redmond, Washington, das heute eine Hochburg der Technologie ist und Microsoft und SpaceX sowie Aerojet Rocketdyne beheimatet. Im Jahr 1968 waren es hauptsächlich Pferdeweiden und Scheunen.

In den letzten 50 Jahren hat Aerojet Rocketdyne Raketen und Triebwerke für jede planetare und interplanetare Weltraummission hergestellt, von winzigen Triebwerken, die ein Fahrzeug sanft in die richtige Flugbahn treiben, bis zu großen Raketen, die einen Lander verlangsamen können, der mit Tausenden von Meilen pro Stunde durch den Weltraum rast dazu kann es vorsichtig in einem Stück auf einem anderen Planeten aufsetzen. Einige können monatelang ruhen und nach langen Inaktivitätszeiten unter den rauen Bedingungen des Weltraums in Aktion treten. Wieder andere müssen so fein ausgearbeitet sein, dass sie ein Raumschiff genau zwischen den Ringen des Saturn führen können, wenn es 77,000 Meilen pro Stunde fährt.

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Umso bemerkenswerter ist es, dass das Unternehmen noch nie gescheitert ist. Keines der 20,000 Triebwerke ist auf einer Mission gescheitert. Zumindest ein Satz ihrer Triebwerke rettete tatsächlich eine Mission, als die Raketen eines anderen Unternehmens versagten. Mit ein wenig Einfallsreichtum konnte Aerojet Rocketdyne ihre kleineren Triebwerke einsetzen, um das Raumschiff in die richtige Umlaufbahn zu bringen.

Wie cool sind diese Raketen und Triebwerke und die Leute, die sie herstellen? Während die meisten von ihnen ihre Geschäfte mit wenig bis gar keiner Fanfare erledigen, sind einige Missionen erstaunlich komplex.

Die Curiosity Mission zum Mars ist ein Paradebeispiel. Es ist nicht gerade einfach, einen Rover von der Größe einer kleinen Limousine auf die Oberfläche eines Planeten zu senken, insbesondere in einer Umgebung, die so herausfordernd ist wie der Mars. Die Lösung erforderte 36 verschiedene Raketen und Triebwerke. Die ersten 12 brachten das Raumschiff in die Umlaufbahn und richteten es in die richtige Richtung. Acht kleinere Raketen mit jeweils nur einem Pfund Schub führten das Raumschiff in seine stabile Kreuzfahrtphase. Von dort feuerten acht weitere Raketen ab, um den Lander in Richtung seines Zielgebiets zu steuern. Schließlich verlangsamten acht größere Raketen - mit jeweils 600 Pfund Schub - den Lander so weit, dass er die Neugier mit einem Himmelskran sanft an die Oberfläche senken konnte, während er schwebte. Sechs Monate relative Langeweile, gefolgt von sechs Minuten puren Terrors. Der Ausfall eines Triebwerks hätte den 2.5-Milliarden-Dollar-Lander und -Rover zerstören können.

Aerojet Rocketdyne ruht sich heutzutage kaum noch auf seinen Lorbeeren oder seiner herausragenden Leistung aus. Das Unternehmen erforscht neue Antriebstechnologien, darunter eine mit elektrischem Antrieb, der von Solaranlagen angetrieben wird und es Raumfahrzeugen ermöglicht, sicherere, weniger giftige Kraftstoffe zu transportieren. Sie forschen auch an nuklearen thermischen Antrieben, die doppelt so effizient wären wie die heute verwendeten Triebwerke mit flüssigem Sauerstoff / Wasserstoff.

Aerojet Rocketdyne lenkt seine Aufmerksamkeit auch auf die nächste große US-Mission: die Landung der Amerikaner auf dem Mond und schließlich auf dem Mars. Das Unternehmen hat Verträge zur Herstellung von Triebwerken und Antriebssystemen für die Artemis-Missionen unterzeichnet, die die jahrelange Arbeit des Unternehmens in der Zukunft sicherstellen werden.

Man kann sich nur vorstellen, wie zufrieden es für einen der 400 Mitarbeiter des Unternehmens ist, in einer bestimmten Nacht in den Himmel zu schauen, wenn man weiß, dass seine harte Arbeit irgendwo in den Weiten des Weltraums liegt, was unser Verständnis des Sonnensystems erweitert und was dahinter liegt.

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