Moedig gaan waar niemand eerder is geweest.

Aerojet-logoElke keer dat een ruimtevaartuig op weg naar andere planeten of andere zonnestelsels van de aarde wegsnelt, gaat een deel van de staat Washington mee.

De zaden voor het ruimtecluster van Washington werden in 1968 gezaaid. Een paar ingenieurs van Boeing gingen op eigen houtje aan de slag en begonnen een bedrijf genaamd Rocket Research. Het duurde niet lang voordat ze hun oorspronkelijke ruimte in South Park, op een steenworp afstand van het hoofdkantoor van Boeing, ontgroeiden. Op zoek naar grotere opgravingen gingen ze op weg naar Redmond, Washington, dat tegenwoordig een broeinest is van technologie en de thuisbasis is van Microsoft en SpaceX en Aerojet Rocketdyne. In 1968 waren het vooral paardenweiden en schuren.

In de afgelopen 50 jaar heeft Aerojet Rocketdyne raketten en stuwraketten geproduceerd voor elke planetaire en interplanetaire ruimtemissie, van kleine stuwraketten die een vaartuig zachtjes in de juiste baan duwen tot grote raketten die een lander kunnen vertragen die met duizenden kilometers per uur door de ruimte raast. zodat het voorzichtig in één stuk op een andere planeet kan landen. Sommigen sluimeren misschien maandenlang en worden in actie geroepen na lange perioden van inactiviteit in de barre omstandigheden in de ruimte. Weer anderen moeten zo fijn gemaakt zijn dat ze een ruimtevaartuig nauwkeurig tussen de ringen van Saturnus kunnen leiden terwijl het 77,000 mph reist.

De foutmarge: nul. Als er iets mis zou gaan, kun je niet echt een servicetruck sturen om het te repareren.

Wat het des te opmerkelijker maakt dat het bedrijf nog nooit een storing heeft gehad. Geen van de 20,000 stuwraketten is mislukt op een missie. In ieder geval heeft een set van hun stuwraketten daadwerkelijk een missie gered toen de raketten van een ander bedrijf faalden. Met een beetje vindingrijkheid kon Aerojet Rocketdyne hun kleinere stuwraketten gebruiken om het ruimtevaartuig in de juiste baan te sturen.

Hoe cool zijn deze raketten en stuwraketten en de mensen die ze maken? Hoewel de meesten van hen hun werk doen met weinig of geen fanfare, zijn sommige missies verbazingwekkend complex.

De Curiosity-missie naar Mars is een goed voorbeeld. Het neerlaten van een rover ter grootte van een kleine sedan op het oppervlak van een planeet is niet bepaald eenvoudig, vooral niet in een omgeving die zo uitdagend is als Mars. De oplossing vereiste 36 verschillende raketten en thrusters. De eerste 12 brachten het ruimtevaartuig in een baan om de aarde en wezen het in de goede richting. Acht kleinere raketten, elk met slechts een pond stuwkracht, brachten het ruimtevaartuig in zijn stabiele cruisefase. Van daaruit werden nog acht raketten afgevuurd om de lander naar zijn doelgebied te sturen. Ten slotte vertraagden acht grotere raketten - met elk 600 pond stuwkracht - de lander tot het punt dat hij Curiosity voorzichtig naar de oppervlakte kon laten zakken met een luchtkraan terwijl hij zweefde. Zes maanden van relatieve verveling, gevolgd door zes minuten pure angst. Het falen van een boegschroef had de lander en rover van $ 2.5 miljard kunnen vernietigen.

Aerojet Rocketdyne rust tegenwoordig nauwelijks op zijn lauweren of zijn uitstekende prestatierecord. Het bedrijf onderzoekt nieuwe voortstuwingstechnologieën, waaronder een die elektrische voortstuwing gebruikt die wordt aangedreven door zonnepanelen, waardoor ruimtevaartuigen veiligere, minder giftige brandstoffen kunnen vervoeren. Ze doen ook onderzoek naar nucleaire thermische voortstuwing, die twee keer zo efficiënt zou zijn als thrusters op basis van vloeibare zuurstof / waterstof die momenteel worden gebruikt.

Aerojet Rocketdyne richt zijn aandacht ook op de volgende grote Amerikaanse missie: Amerikanen landen op de maan en uiteindelijk op Mars. Het bedrijf heeft contracten getekend voor de productie van stuwraketten en voortstuwingssystemen voor de Artemis-missies, waardoor het bedrijf jarenlang werk op de weg zal hebben.

Je kunt je alleen maar voorstellen hoe bevredigend het is voor een van de 400 werknemers van het bedrijf om op een bepaalde avond naar de lucht te kijken, wetende dat hun harde werk ergens daarbuiten in de uitgestrekte ruimte plaatsvindt, waardoor ons begrip van het zonnestelsel wordt vergroot. en wat erachter ligt.

Bezoek het bedrijf website .