Corajosamente indo aonde ninguém esteve antes.

Logotipo da AerojetCada vez que uma espaçonave com destino a outros planetas ou outros sistemas solares se afasta da Terra, parte do estado de Washington vai com ela.

As sementes do aglomerado espacial de Washington foram plantadas em 1968. Alguns engenheiros da Boeing começaram a criar uma empresa chamada Rocket Research. Não demorou muito para superar seu espaço inicial em South Park, a poucos passos da sede da Boeing. Em busca de escavações maiores, eles se dirigiram a Redmond, Washington, que hoje é um viveiro de tecnologia e lar da Microsoft e da SpaceX, bem como da Aerojet Rocketdyne. Em 1968, eram principalmente pastagens para cavalos e celeiros.

Nos últimos 50 anos, a Aerojet Rocketdyne produziu foguetes e propulsores para todas as missões espaciais planetárias e interplanetárias, desde pequenos propulsores que empurram suavemente uma nave para a trajetória correta até grandes foguetes que podem desacelerar uma sonda que se lança através do espaço a milhares de milhas por hora para que ele possa cuidadosamente tocar em outro planeta inteiro. Alguns podem permanecer adormecidos por meses, sendo acionados após longos períodos de inatividade nas condições adversas do espaço. Outras, ainda, devem ser construídas de maneira tão precisa que possam guiar com precisão uma espaçonave entre os anéis de Saturno enquanto ela viaja a 77,000 mph.

A margem de erro: zero. Se algo der errado, você não pode enviar um caminhão de serviço para consertar.

O que torna ainda mais notável o fato de a empresa nunca ter falhado. Nenhum de seus 20,000 propulsores falhou em uma missão. Em pelo menos o caso, um conjunto de seus propulsores realmente salvou uma missão quando os foguetes de outra empresa falharam. Usando um pouco de engenhosidade, a Aerojet Rocketdyne foi capaz de usar seus propulsores menores para enviar a espaçonave para a órbita correta.

Quão legais são esses foguetes e propulsores e as pessoas que os fazem? Embora a maioria deles cuide de seus negócios com pouca ou nenhuma fanfarra, algumas missões são incrivelmente complexas.

A missão Curiosity a Marte é um excelente exemplo. Abaixar um veículo espacial do tamanho de um pequeno sedã na superfície de um planeta não é exatamente fácil, especialmente em um ambiente tão desafiador como Marte. A solução exigia 36 foguetes e propulsores diferentes. Os primeiros 12 colocaram a espaçonave em órbita e apontaram na direção certa. Oito foguetes menores, cada um com apenas meio quilo de empuxo, guiaram a espaçonave em sua fase de cruzeiro estável. A partir daí, mais oito foguetes foram disparados para direcionar o módulo de pouso em direção à sua área-alvo. Finalmente, oito foguetes maiores - com 600 libras de empuxo cada - reduziram a velocidade do módulo de pouso a ponto de poder abaixar suavemente o Curiosity para a superfície com um guindaste do céu enquanto pairava. Seis meses de relativo tédio seguidos por seis minutos de puro terror. A falha de qualquer propulsor poderia ter destruído o módulo de pouso e rover de US $ 2.5 bilhões.

A Aerojet Rocketdyne dificilmente está descansando sobre seus louros hoje em dia ou seu excelente desempenho. A empresa está explorando novas tecnologias de propulsão, incluindo uma que usa propulsão elétrica alimentada por painéis solares, permitindo que as espaçonaves transportem combustíveis mais seguros e menos tóxicos. Eles também estão realizando pesquisas sobre propulsão térmica nuclear, que seria duas vezes mais eficiente que os propulsores movidos a oxigênio / hidrogênio líquido em uso hoje.

A Aerojet Rocketdyne também está voltando sua atenção para a próxima grande missão dos EUA: pousar americanos na Lua e, eventualmente, em Marte. A empresa fechou contratos para a produção de propulsores e sistemas de propulsão para as missões Artemis, o que garantirá à empresa anos de trabalho na estrada.

Só podemos imaginar como é satisfatório para qualquer um dos 400 funcionários da empresa olhar para o céu em qualquer noite em particular, sabendo que seu trabalho árduo está em algum lugar nas vastas extensões do espaço, expandindo nossa compreensão do sistema solar e o que está além disso.

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